Abraham Lincoln, 1860

L'image-clé de sa campagne présidentielle

Lorsque Lincoln arrive à New-York le 27 février 1860, il n’est rien de plus qu’un membre du Congrès sans grande notoriété, et personne ne l’envisage encore comme le futur président des États-Unis d’Amérique…

Cependant, ce jour-là, l’homme s’apprête à prononcer un discours historique, dans lequel il établira sa position anti-esclavagisme (ou en tout cas anti-expansion de l’esclavagisme), pour se positionner contre l’état de la Confédération. Ce fameux discours, considéré comme l’impulsion vers sa présidence, se tiendra dans la salle principale de la Cooper Union School, à Manhattan devant une « petite » audience de 1500 personnes.

Abraham Lincoln connaissait l’importance des mots, il est d’ailleurs connu pour ses prises de parole grandioses et convaincantes. Mais le leader accordait également un grand pouvoir à l’image, il était bien conscient du caractère véritable et accrocheur de la photographie.

En cette journée du 27 février, et quelques heures avant son célèbre Union Cooper speech, il fera un passage par le studio de Mathew Brady, un photographe déjà connu pour ses portraits de politiciens et d’artistes.

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Portrait d’Abraham Lincoln, Mathew Brady, 27 février 1860

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Mathew Brady réalise donc ce portrait d’Abraham Lincoln dans cette posture rigide qui est celle d’un homme d’état. Le photographe choisit une chemise à haut-col afin de cacher le cou démesuré de son sujet, et une fois l’image développée, il réalise quelques retouches au fusain pour donner meilleure allure à son sujet (malheureusement doté d’un physique ingrat).

Très vite, la photographie devient le symbole de la campagne électorale de Lincoln ; elle apparaît dans divers journaux, sur les affiches de campagne, et même sur des objets dérivés comme des badges ou des boutons de manchettes. À noter que l’image fût plusieurs fois gravée depuis l’originale, et se retrouve donc légèrement modifiée.

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Affiche de campagne, 1860

Badge à l’effigie de Lincoln

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L’année 1860 est marquée par la perspective d’une guerre inévitable entre les états du nord et du sud (l’Union et la Confédération). Dans cette période extrêmement troublée, la photographie de Brady donnera au peuple l’impression d’un homme calme, serein et sûr de ses manoeuvres.

Trois mois après la large diffusion de son portrait, Lincoln est officiellement choisi comme candidat Républicain. La suite est de l’histoire bien connue.

 Quant à Abraham Lincoln lui-même, il dira ceci :  » La photographie de Brady a réussi à dissipé les rumeurs lancées par l’opposition sur ma longue silhouette, mes gros pieds, mes mains maladroites et mon cou de girafe ; l’image m’a donné une stature et un physique digne « 

Le 16ème président des États-Unis admettra également que le portrait de Brady et son discours à la Cooper Union School lui ont fait gagner les élections.

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